A quelle vitesse oublie-t-on les présidents ?

Qui se souvient d’Emile Loubet ? Fouillez votre cervelle… Il y a un siècle, l’homme était pourtant probablement dans toutes les mémoires, après avoir occupé le poste de président de la République entre 1899 et 1906. Certes, sous la IIIe République, … Continuer la lecture

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Les attaques terroristes auraient un effet sur la natalité

Lorsqu’on pense aux effets directs et indirects du terrorisme, on n’imagine pas forcément la courbe de natalité. Pourtant, selon deux chercheurs, dans les pays qui ont connu des actes terroristes, on constaterait des infléchissements du taux de natalité (et du taux de fécondité). Les docteurs Claude Berrebi, de l’université Hébraïque de Jérusalem, et Jordan Ostwald, de la RAND Corporation, ont pu déterminer qu’en moyenne, les attaques terroristes affecteraient à la fois le nombre d’enfants qu’une femme pourrait avoir durant sa vie et le nombre de naissances qui se produisent chaque année. Les deux chercheurs, qui viennent de publier leurs résultats dans le Oxford Economic Papers, ont étudié les données relatives à des actes terroristes entre 1970 et 2007, ainsi que les données démographiques correspondantes, sur un ensemble de 170 pays. L’étude explique que ”le terrorisme agirait sur la fertilité au travers de l’incertitude sur l’emploi, le stress psychologique, les soucis d’argent et les problèmes de santé, qui peuvent causer des déclins significatifs et à court terme de la fertilité en affectant des facteurs liés, comme l’âge auquel on a son premier enfant, l’âge lors du mariage, la fréquence des rapports sexuels et les migrations liées au travail”. “Même si les attaques terroristes se produisent relativement rarement, elles génèrent une quantité de stress et de peur disproportionnée, ce qui suggère que leurs effets directs pourraient être faibles en comparaison avec un éventail d’effets indirects plus importants et plus étendus”, ajoutent les chercheurs. L’influence en question, une réduction de 0,018% du taux de fécondité dans les deux ans suivant un accroissement d’attaques terroristes, serait “statistiquement significative” : pour un million de femmes, 18 000 enfants de moins naîtraient, sur la durée d’une vie. Le Dr Berrebi, cité par The Australian, admet qu’il a été surpris par l’importance de cet impact :”Cela veut dire que les actes terroristes affectent nos vies bien davantage que ce que nous pensions initialement, bien plus que des dommages économiques ou des morts.” Continue reading

Le scandale des abonnements de revues scientifiques éclate au grand jour

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Comme disent les anglophones, the shit hit the fan : Rue89 révèle le montant exhorbitant et les conditions incroyables qu’Elsevier extorque au gouvernement français pour les abonnements. Alors on rappelle que la publication libre accès (open access) existe depuis des … Continue reading

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Avez-vous le dégoût de gauche ou de droite ?

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leftrightbrain.jpgLa manière dont vous réagissez aux images de vers grouillants, de carcasses pourrissantes ou de toilettes sales révélerait si vous êtes de tendance libérale ou conservatrice, les équivalents américains du clivage gauche/droite. C’est en tout cas ce que prétend une étude menée par une équipe internationale, sous la houlette d’un professeur de l’institut polytechnique de Virginie (VirginiaTech), et publiée aujourd’hui dans la revue Current Biology. Pour les chercheurs, des éléments idéologiques comme la manière dont une personne se comporte en public ou en privé, ses attitudes envers le sexe, la famille, l’éducation, l’autonomie personnelle, ou encore sur des sujets clivants comme l’avortement ou le contrôle des armes (un sujet chaud aux Etats-Unis), seraient “profondément connectés à des mécanismes biologiques de base”. L’expérience menée par ces scientifiques a consisté à étudier les données recueillies par imagerie par résonance magnétique fonctionnelle, une technologie qui permet de visualiser le fonctionnement du cerveau, lors de la projection d’images politiquement neutres, par exemple de la nourriture avariée ou des menaces physiques, en alternance avec des images paisibles de natures ou de bébés. Ces mêmes sujets ont passé également un test sur leurs positions en matière de sujets de société permettant de déterminer leur orientation politique. La comparaison des réactions avec les opinions politiques des participants est marquée lors de la projection d’images provoquant le dégoût. Cela va même plus loin : les réactions inconscientes de dégoût ne sont pas forcément en accord avec la notation consciente attribuée par les sujets aux images en question… “De manière remarquable, nous avons trouvé que la réponse du cerveau à une seule image dégoûtante était suffisante pour prédire l’idéologie politique d’un individu”, affirme le professeur Read Montague, de VirginiaTech. Selon l’étude, les réponses cérébrales aux images dégoûtantes a permis de prédire avec une exactitude de 95 à 98% la manière dont une personne répondrait au questionnaire politique. Les personnes conservatrices auraient en effet une réponse plus grande aux images dégoûtantes, mais les scientifiques ne savent pas vraiment pourquoi.

Nous ne sommes pas conçus pour réagir seulement à l’instinct

“Ces résultats suggèrent que les idéologies politiques sont calquées sur des réponses neuronales qui peuvent avoir servi à protéger nos ancêtres contre les menaces issues de leur environnement”, explique le professeur Montague. “Ces réponses neuronales peuvent avoir été transmises aux lignées familiales : il est probable que les réactions au dégoût soient héréditaires”. “Nous avons mené cette recherche parce que des précédents travaux dans un domaine voisin montraient que l’idéologie politique (plus précisément le degré auquel quelqu’un est libéral ou conservateur) était hautement héréditaire, presque autant que la taille”, assure-t-il. Reste à savoir pourquoi. “Les réponses pourraient être un rappel de réactions profondes et négatives dont nos ancêtres primitifs avaient besoin pour éviter la contamination et la maladie” Nos opinions politiques et philosophiques ne seraient donc qu’instinctives, selon ces scientifiques ? Ils y mettent toutefois un bémol : nous ne serions pas conçus pour réagir seulement à l’instinct. “La génétique détermine la taille, mais pas entièrement”, détaille Read Montague, “la nourriture, le sommeil, la malnutrition, des blessures, peuvent changer la taille finale de quelqu’un. Mais les enfants de personnes grandes ont tendance à être grands, et c’est une sorte de point de départ. Si nous pouvons commencer à comprendre que des réactions automatiques à des sujets politiques peuvent être simplement cela, des réactions, alors nous pourrions faire baisser la température de la chaudière du discours politique”. L’être humain aurait donc une “tendance politique instinctive”, qu’il serait capable de mettre de côté par sa réflexion, sa pensée raisonnée. Et lorsqu’il s’agit de sujets qui jouent sur nos instincts, ce serait une bonne raison pour ne pas les écouter et se concentrer sur notre raisonnement. En gros, même si ces chercheurs avaient raison et que l’on avait un cerveau “de droite” ou “de gauche”, cela ne devrait pas nous empêcher de faire nos propres choix basés sur des opinions raisonnées. C’est ce qui fait théoriquement l’humain, non ? Crédit photo : mix utilisant l’image IRM de Ranveig et les drapeaux de Wereon, via Wikimedia Commons) Continue reading

Les pays où Internet dort

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81170.gif Internet serait-il comme une gigantesque colonie de créatures vivantes, dont certaines dormiraient et d’autres pas ? C’est en tout cas l’impression générée par une toute nouvelle carte du “sommeil de l’Internet” dont les premiers éléments viennent d’être rendus publics par une équipe de chercheurs de l’école d’ingénieurs en sciences de l’information de l’université de Californie du Sud (ISI). Bien entendu, l’analogie avec un être vivant est une simple image, mais comme Internet est utilisé par des créatures de chair et de sang (vous et moi), il est intéressant d’étudier ce “cycle de sommeil”. Dans certains pays, comme aux Etats-Unis ou en Europe de l’Ouest, Internet ne dort jamais, alors que dans d’autres régions du monde comme l’Asie, l’Amérique du Sud ou l’Europe de l’Est, l’activité des ordinateurs connectés peut être rapprochée du cycle jour-nuit. Cela veut-il dire que l’Occident est composé d’accros à Internet qui ne dorment jamais ? Evidemment non, mais cela donne des informations sur la nature des connexions et le développement des réseaux. Ainsi, ceux qui ont des accès permanents à des réseaux à haut débit laisseront leurs appareils connectés jour et nuit. A l’inverse, ceux qui sont toujours dépendants d’accès ponctuels ne se connecteront que lorsqu’ils utilisent vraiment la connexion, donc généralement pas au beau milieu de la nuit.

A quoi ça sert ? 

Mais l’étude n’est pas focalisée sur le cycle du sommeil des utilisateurs d’Internet. Le but est de fournir des outils pour mesurer et identifier les coupures d’Internet, par exemple : connaître les “cycles de sommeil” du réseau permet ainsi d’éviter de confondre une période d’inactivité régulière avec un gros incident réseau privant d’accès une zone géographique. “Internet est important dans nos vies et pour nos entreprises, des films en streaming aux achats en ligne”, explique John Heidemann, professeur à l’ISI et l’un des chercheurs de l’étude. “Mesurer les coupures réseau est un premier pas pour améliorer la fiabilité d’Internet”. Pour lui, “Ces données servent à établir une base de l’Internet, à comprendre comment il fonctionne, pour que nous ayons une meilleure idée de sa résistance globale, et que nous puissions détecter les problèmes plus rapidement”. L’étude permet aussi de comprendre le fonctionnement du réseau à plusieurs niveaux :
  • Les politiques de développement par pays, tout d’abord : aux USA, par exemple, la connexion haut débit permanente est un objectif gouvernemental.
  • Il y a également un rapport entre le niveau de vie et l’accès nocturne : plus un pays est riche, plus il y a de chances que son Internet soit en fonction 24 heures sur 24. L’étude montre une corrélation entre le PIB et l’activité Internet, ainsi qu’avec l’utilisation électrique par personne. “La corrélation entre l’activité du réseau et l’économie nous aide à mieux comprendre notre monde”, affirment les chercheurs. En fonction du “rythme de sommeil” de votre réseau, ils peuvent prédire dans quelle région du globe vous êtes situé…
  • Des mesures de la taille et de la croissance d’Internet. Le “sommeil” permet de mieux estimer la taille globale du réseau, que l’on a tendance à considérer en fonction du nombre d’adresses, qu’elles soient actives ou non. Prendre en compte leur activité réelle est un élément important.
  • Comprendre pourquoi les réseaux “dorment” : en pratique, pourquoi les gens éteignent leur ordinateur la nuit. Que le trafic change en fonction des activités humaines, cela semble normal, mais que le réseau soit éteint dans certains endroits répond à des causes qui touchent à la sociologie autant qu’à l’informatique. Les entreprises éteignent-elles leurs ordinateurs à la fin de la journée de travail ?  Les particuliers coupent-ils toutes leurs connexions lorsqu’ils vont se coucher ? Et pourquoi le font-ils ? Quand il s’agit de cybercafés fermant la nuit, ou de pays où la connexion s’effectue par modem et ligne téléphonique, on comprend la cause de la coupure, mais qu’en est-il des endroits à connexion haut débit illimitée ? La politique d’un pays encourage-t-elle les déconnexions ? Le manque d’adresses IP disponibles pour un fournisseur d’accès l’incite-t-il à limiter les temps de connexion de ses clients ?
On le voit, cette étude offre de nombreuses directions de recherche…

Comment ils ont procédé

Rappelons que les ordinateurs connectés à Internet se voient attribuer une adresse réseau, l’IP, qui correspond peu ou prou à une sorte de numéro de téléphone pour votre connexion. La différence, c’est que selon votre mode de connexion, ce numéro peut changer régulièrement sans que vous le sachiez, et sans que cela affecte votre utilisation d’Internet (votre fournisseur d’accès possède ces adresses et vous les attribue en fonction de ses possibilités…ou de votre type de contrat). Il y a dans le monde 4 milliards d’adresses Internet au standard IPv4 (un autre standard, IPv6, qui permettra d’avoir encore plus d’adresses, est en cours de mise en place). Sur ces 4 milliards, l’équipe de l’ISI a pu monitorer 3,7 millions de blocs d’adresses, qui représentent environ 950 millions d’adresses individuelles. En les testant toutes les 11 minutes pendant 2 mois, ils ont pu ainsi observer les tendances d’activité et d’inactivité de ces réseaux. Ces données ne représentent que le début d’une étude en cours, et elles seront présentées officiellement le 5 novembre lors d’une conférence de l’ACM (association mondiale de professionnels de l’informatique). En attendant, l’équipe continue ses recherches. “Nous avons étendu notre couverture à 4 millions de blocs (plus de 1 milliard d’adresses), explique John Heidemann, qui espère que les mesures à long terme aideront à guider le fonctionnement d’Internet.   Crédit image : Un gif animé des données recueillies. Les carrés du rose pâle au rouge indiquent des activités Internet supérieures à la moyenne mondiale, ceux allant vers le bleu, des activités inférieures à la moyenne (Courtesy of John Heidemann / USC Viterbi ISI) Continue reading

Ménage à trois

Quelle est la place des chercheurs dans notre monde actuel ? Notre société capitaliste, qui repose sur le progrès technique et scientifique, se trouve à un tournant. Les modifications climatiques, les profonds bouleversements des écosystèmes, l’explosion récente des outils numériques modèlent une société qui, d’une […]

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Pourquoi Pluton est (toujours) une planète

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(Note : ce post reflète les opinions de l’auteur)
 all_dwarfs-lrg.en.pngEn août 2006, l’Union Astronomique Internationale, association d’astronomes professionnels qui a le privilège de pouvoir nommer les objets célestes, adoptait une résolution (texte du communiqué en anglais ici) qui n’en finit pas de faire des vagues : celle de la nouvelle définition d’une planète, qui excluait de fait Pluton. Certes, une nouvelle catégorie était créée, celle de “planète naine”, qui représente plus ou moins les objets embarrassants dont on ne veut plus vraiment faire des planètes, mais que l’on ne peut pas faire entrer dans la liste des corps célestes déjà existants. Pluton, mais aussi d’autres objets lointains comme Makémaké, l’ovoïde Hauméa,  Eris, qui serait plus grosse que Pluton, ce qui en aurait fait théoriquement la 10ème planète de notre système solaire, ou encore Cérès, le plus gros objet de la ceinture d’astéroïdes. La décision de l’UAI n’a pas fait que des heureux dans une communauté d’astronomes divisée sur le sujet, mais également parmi un grand public interrogatif, voir sceptique quant à cette décision. Passer de 9 planètes à 8, c’est plus difficile à admettre que d’en accueillir une nouvelle dans le club.

Une planète, c’est quoi, selon l’UAI?

La nouvelle définition des planètes selon l’UAI prend en compte trois critères. Pour être une planète, un objet doit :
  • Etre en orbite autour du Soleil
  • Avoir une masse suffisante pour parvenir à un équilibre hydrostatique (donc avoir une forme sphérique)
  • Avoir nettoyé le voisinage de son orbite
C’est sur le troisième élément que Pluton a été “disqualifiée”, du fait de la présence d’autres objets dans la ceinture de Kuiper, vaste ceinture d’astéroïdes au-delà de l’orbite de Neptune.

Les raisons du changement

Derrière la définition scientifique se cache une problématique pratique. Les nouvelles informations sur Pluton ramenées par les sondes spatiales montrent une planète beaucoup plus petite qu’on le pensait, qui ne se distingue pas vraiment d’autres gros objets de la ceinture de Kuiper. Cela laissait penser à certains astronomes que l’on allait devoir appeler “planètes” de plus en plus d’objets, jusqu’à en faire une liste sans fin. D’où une motivation de redéfinir le statut de planète pour limiter le nombre d’entrants dans ce club fermé.

Le “vote populaire” de Harvard

La semaine dernière, le Harvard Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) a organisé une soirée-débat sur le sujet, invitant l’assistance à voter en fin de conférence. L’occasion pour l’un des intervenants de rappeler les arguments qui ont présidé à la nouvelle définition, et pour un autre de pointer du doigt les problèmes que cela pose… En introduction, il était mis en avant le processus de vote en lui-même : 400 membres de l’UAI sur les 6000 qu’elle comporte ont voté la nouvelle définition, ce qui pose un problème de représentativité…  Et l’animateur jouait aussi sur les mots : “un hamster nain est toujours un petit hamster”, affirmait-il, en réaction à l’appellation “planète naine”. Pour lui, une planète naine est toujours une planète… D’autres arguments des “contre” touchent à l’existence d’autres planètes autour d’autres soleils. La définition de “planète” telle qu’adoptée par l’UAI ne concerne en effet que notre propre système solaire, ce qui peut apparaître restrictif à l’heure où l’on découvre des milliers d’exoplanètes grâce aux télescopes spatiaux. Le Dr Dimitar Sasselov, professeur d’astronomie à Harvard, brossait un portrait très divers de ces planètes d’ailleurs, dont certaines ne rentreraient pas dans la définition de l’UAI… Qui précisons-le n’a jamais affirmé qu’elle s’appliquerait en-dehors du système solaire. Le Dr Sasselov proposait alors une nouvelle définition : “Le plus petit morceau de matière sphérique qui se forme autour d’une étoile ou de restes d’étoile”. Une définition large, selon laquelle, bien sûr, Pluton (et quelques autres) serait bien une planète.
Le vote du public qui s’ensuivit montra de manière indiscutable l’attachement de l’audience à la notion selon laquelle Pluton est une planète. Ce vote n’est évidemment pas représentatif, mais c’était aussi l’un des buts perceptibles des organisateurs : contester la représentativité du vote de l’UAI en 2006…

Revenir au statu quo?

Ce qui semble certain, c’est que l’UAI n’a pas vraiment pris en compte l’attachement populaire à Pluton dans sa décision, et a principalement voulu établir un “principe” pour prévenir l’augmentation croissante de planètes potentielles, comme si celles-ci devaient être un club aussi fermé que l’UAI elle-même. Et quand on veut parvenir à un résultat, on peut toujours trouver une définition qui “colle”. Est-ce vraiment une démarche scientifique rigoureuse? La solution d’apaisement serait de revenir à la situation antérieure à 2006… et d’attendre. Après tout, on peut considérer Pluton comme une exception temporaire. Les autres “planètes naines”? Cérès est un astéroïde, cela ne change pas. Quant à Eris, Hauméa, Makémaké et ceux qui vont suivre, ce sont des objets de la ceinture de Kuiper, on peut leur maintenir cette définition. Avec les progrès de la science des exoplanètes, nul doute que dans les années à venir on trouvera une véritable définition de ce qu’est une planète, que ce soit autour du Soleil ou d’une autre étoile, et, à ce moment-là, on pourra reconsidérer le “cas Pluton”. Ne réécrivons pas les manuels scolaires ou notre histoire récente de l’astronomie. Pluton est notre neuvième planète, c’est inscrit dans le coeur de très nombreux amateurs d’astronomie, qu’ils soient ou non professionnels ou membres de l’UAI.   Vidéo du débat qui a eu lieu au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (en anglais)    Crédit photo : les tailles des nouvelles “planètes naines” comparées à la Terre (NASA) Continue reading

Peut-on prédire scientifiquement les lieux propices aux crimes grâce aux données téléphoniques ?

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Un groupe de chercheurs affirme avoir trouvé une nouvelle méthode de prévision de la criminalité, avec un taux de réussite de 70% lors d’une expérience menée à Londres   Day_144_-_West_Midlands_Police_-_Facewatch_App_(8801960454).jpgCe n’est pas encore Minority Report, mais ça s’en approche à grands pas : on pourrait prédire les lieux les plus propices au crime à un moment donné, et ce en utilisant les données générales des opérateurs téléphoniques. C’est en tout cas la thèse défendue par un groupe de chercheurs (informatique, sciences sociales…) qui doit présenter les résultats de ses études lors de la conférence internationale de l’interaction multimodale, en novembre à Ankara (Turquie), et dont le texte est disponible sur le serveur d’articles scientifiques arXiv. Cette très sérieuse étude se veut “une approche innovante de la prévision de crimes dans une aire géographique en utilisant de multiples sources de données, en particulier celles des téléphones mobiles et des données démographiques”. Ils ont tout particulièrement centré leur étude sur les “points chauds”, à l’échelle d’une rue, par exemple, plutôt que de cartographier un quartier en particulier en fonction de ses données socio-économiques : pas question de stigmatiser des “zones de non-droit”, comme on dirait en France. Au contraire, ils mettent en avant que certaines rues dans des “beaux quartiers” attirent tout particulièrement la délinquance, alors que des endroits considérés comme des “mauvais quartiers” n’ont qu’un faible taux de criminalité. Comment, alors, détecter les “points chauds”? Les chercheurs ont pris une approche particulière, agrégeant des informations de comportement anonymisées en provenance à la fois de l’activité sur les réseaux téléphoniques et des données démographiques. Ils ont ainsi essayé de modéliser les flux de mobilité des citadins, en utilisant les données de téléphones portables comme des sortes de “capteurs d’agrégation d’activité humaine”. Ils ont divisé Londres en une grille de plus de 124 000 unités définies par leur surface, leur latitude et leur longitude. Pour chacune de ces cellules de base, ils ont utilisé des données démographiques (anonymes) en provenance de Telefonica (société propriétaire de l’opérateur O2), ainsi que des données disponibles en Open Data :
  • nombre de personnes par heure, dérivé du nombre horaire de coups de fils passés dans une zone géographique donnée
  • la tranche d’âge, le sexe et la nature des personnes concernées : le pourcentage de ceux qui travaillent dans le secteur, de ceux qui y résident, et des simples visiteurs…
  • les données géolocalisées Open Data, notamment les crimes enregistrés et leur nature, les ventes de propriétés, les flux de transports, la météo, ainsi que les profils des quartiers de Londres concernant les sans-abri, les habitations résidentielles, les populations migrantes, les espaces verts, le marché de l’immobilier, l’espérance de survie d’un commerce, les subventions municipales, le vote, l’espérance de vie, les grossesses d’adolescents, le bien-être social… En tout 68 données.
En agglomérant ces données et en les comparant aux crimes commis les mois précédents, ils ont établi un algorithme complexe devant prédire dans quelles cellules des crimes seraient susceptibles de se produire le mois suivant… ou pas. Ils y sont parvenus, avec un taux de réussite de 70%. Il faut dire qu’ils avaient déjà de la pratique en la matière  : trois des auteurs avaient en effet publié une autre étude en 2013, également en utilisant des données de téléphonie mobile, mais relative celle-ci … au bonheur quotidien des individus. Prédire les zones de crime, cela peut donc être un élément potentiellement bénéfique, notamment pour les victimes : avoir des forces de l’ordre plus sensibilisées aux zones à risque, après tout, c’est une meilleure répartition des effectifs et une efficacité accrue de ceux-ci. En théorie. Car cela ne va pas sans générer des inquiétudes. La protection de la vie privée, pour commencer, même si les données téléphoniques sont théoriquement anonymes. Bien sûr, à l’époque de Facebook et des photos privées sur le Cloud, la notion en elle-même peut sembler un peu galvaudée. Mais ce n’est pas tout. Le site Medium.com souligne le fait que des données “anonymisées” peuvent quand même servir à révéler les identités des personnes, mais, plus encore, que même si cette approche est centrée sur des lieux, “il n’est pas difficile d’imaginer que les autorités puissent pousser ce raisonnement plus loin en appliquant les techniques de prévision des crimes au comportement des individus”. Inquiétant, en effet.   Crédit photo :  Le téléphone mobile contre le crime? (Image d’illustration : La police des West Midlands (Royaume-Uni) a lancé en 2013 une application mobile nommée Face Watch sur laquelle le public peut voir les portraits de personnes recherchées / via Wikimedia Commons)
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