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Bolide tueur de dinosaures : les mammifères l’ont échappé belle

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Collision_d'une_comète.jpg Astéroïde ou comète, le bolide qui a marqué l’extinction des dinosaures voici environ 66 millions d’années a fait de sérieux dégâts sur Terre. Les spécialistes débattent encore aujourd’hui de ses effets : les dinosaures auraient-ils pu en réchapper s’il n’y avait pas eu d’autres éléments en cause ? Des éruptions volcaniques en Inde étaient-elles les principaux coupables dans cet événement d’extinction massive ? Il reste encore beaucoup de questions en suspens. Ce que l’on sait, en revanche, c’est que le cataclysme a eu des conséquences sur l’ensemble de l’écosystème planétaire, et pas seulement sur les sauriens géants : récemment, on a aussi évoqué le fait que les forêts en auraient été transformées. On pensait également que le fait que les dinosaures ne soient plus là avait laissé le champ libre aux mammifères, heureux rescapés et bénéficiaires du drame. Il semble aujourd’hui que ces mêmes mammifères l’auraient échappé belle. C’est en tout cas la thèse défendue dans une étude qui vient d’être publiée dans le journal ZooKeys, et qui s’intéresse plus précisément aux méthatériens, dont descendent les marsupiaux (kangourous, koalas, etc). Apparemment, ces mammifères à poche étaient très abondants à l’époque des dinosaures. Lorsque s’est produit le cataclysme qui a provoqué l’extinction de ces derniers, les métathériens, eux, ont failli disparaître totalement aussi. Rien qu’en Amérique du Nord, les deux tiers d’entre eux ont été tués. Les espèces ont survécu, mais ce ne sont pas elles qui ont remplacé les dinosaures, mais un autre type de mammifères, plus discrets dans l’ombre des géants du jurassique : les espèces dites placentaires. Les enfants des marsupiaux, après leur naissance, doivent passer du temps dans la poche ventrale maternelle avant d’être totalement développés. Les mammifères placentaires, eux, mettent au monde des rejetons qui ont fini leur développement (comme les humains et la plupart des mammifères actuels). “L’histoire classique est que les dinosaures se sont éteints et que les mammifères, qui attendaient en coulisse depuis plus de 100 millions d’années, ont finalement eu leur chance”, raconte le Dr. Steve Brusatte, de l’école de géosciences de l’université d’Edimbourg, co-auteur de l’étude. “Mais notre étude montre que de nombreux mammifères se sont trouvés dangereusement proches de l’extinction. Si quelques espèces chanceuses n’étaient pas passées au travers, alors les mammifères auraient pris le chemin des dinosaures et nous ne serions pas là.” Crédit photo : Vue d’artiste de la collision d’une comète avec la Terre (NASA via Wikimedia Commons) Continue reading

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